Una expresión regular es un patrón que describe una cierta secuencia de caracteres de texto, también conocida como cadena. Las expresiones regulares se utilizan para buscar cadenas o clases de cadenas específicas en el cuerpo de un texto, o buscar coincidencias con estas.

Utilizar una expresión regular es como realizar una búsqueda con comodines, pero las expresiones regulares son más eficaces. Las expresiones regulares pueden ser muy simples o muy complejas. Un ejemplo de una expresión regular simple es cat.

Busca la primera instancia de la secuencia de letras cat en cualquier cuerpo de texto en el que se la aplique. Si desea asegurarse de que solamente busque la palabra cat y no otras cadenas como cats o hepcat, puede utilizar una expresión regular un poco más compleja: \bcat\b.

Esta expresión incluye caracteres especiales que garantizan una coincidencia si hay separación de palabras a ambos lados de la secuencia cat. Como otro ejemplo, para realizar un equivalente cercano a la cadena de búsqueda con comodines típica c+t, puede utilizar esta expresión regular: \bc\w+t\b.

Esto significa buscar un límite de palabra (\b) seguido por una c, seguido por uno o más caracteres que no sean espacios en blanco ni de puntuación (\w+), seguido por una t, seguido por un límite de palabra (\b). Esta expresión busca cot, cat, croat, pero no crate.

Las expresiones pueden ser muy complejas. La expresión siguiente encuentra cualquier dirección de correo electrónico válida.

\b[A-Za-z0-9._%-]+@[A-Za-z0-9.-]+\.[A-Za-z]{2,4}\b

Para obtener más información sobre la creación de expresiones regulares, consulte http://userguide.icu-project.org/strings/regexp.