Todos los ciudadanos y los residentes permanentes de Australia, así como sus familias, pueden recibir una tarjeta Medicare. Este beneficio no incluye a los residentes de la Isla Norfolk. La tarjeta especifica un individuo, así como los miembros de su familia que ese individuo decida agregar que también sean residentes permanentes y cumplan con la definición de dependiente de Medicare (cinco nombres como máximo). Para obtener un reembolso de Medicare o acceder al sistema de hospitales públicos y recibir tratamiento sin costo como paciente público, es necesario proporcionar un número de Medicare.

Medicare es administrado por Medicare Australia (una entidad conocida como Comisión de seguro de salud hasta finales de 2005), que también es responsable de suministrar las tarjetas y los números de Medicare. Casi todos los individuos que cumplen con los requisitos poseen una tarjeta: en junio de 2002, los titulares de tarjetas Medicare alcanzaban los 20,4 millones y la población australiana no superaba los 20 millones en ese momento (los titulares de tarjetas incluyen a los australianos en el extranjero que poseen una tarjeta).

La tarjeta Medicare solo se puede utilizar con fines de atención médica y no para el seguimiento de una base de datos. Esta tarjeta contiene un nombre y un número, pero ninguna fotografía visible (a excepción de la versión "inteligente" de Tasmania que posee una imagen electrónica del titular en un chip integrado).

El objetivo principal de la tarjeta Medicare es demostrar que se cumple con los requisitos de Medicare al solicitar atención subsidiada por Medicare de un médico o un hospital. Legalmente, no es necesario que se fabrique la tarjeta; un número de Medicare es suficiente. En la práctica, la mayoría de los proveedores de Medicare tienen directivas por las que se requiere presentar la tarjeta para evitar fraudes.