Une expression régulière est un modèle qui décrit une certaine séquence de caractères textuels, encore appelée chaîne de caractères. Vous utilisez des expressions ordinaires pour rechercher, ou trouver, des correspondances avec des chaînes spécifiques ou des catégories de chaînes dans un corps de texte.

L'utilisation d'une expression régulière s'apparente à une recherche générique, mais les expressions ordinaires sont bien plus puissantes. Les expressions ordinaires peuvent être très simples ou très complexes. Un exemple d'expression régulière simple est cat.

Elle trouve la première occurrence de la séquence de lettres « cat » dans tout le corps de texte auquel s'applique la recherche. Si vous voulez vous assurer qu'elle ne trouve que le mot cat, et pas d'autres chaînes telles que cats ou hepcat, vous pouvez utiliser cette expression régulière légèrement plus complexe : \bcat\b.

Cette expression inclut des caractères spéciaux qui permettent de s'assurer qu'il n'y a concordance qu'en cas de rupture de mot des deux côtés de la séquence cat. À titre d'exemple supplémentaire, pour effectuer une recherche quasi-équivalente à la chaîne typique de recherche générique c+t, vous pouvez utiliser cette expression régulière : \bc\w+t\b.

Cela signifie trouver une limite de mot (\b) suivie d'un c, suivi d'un ou plusieurs caractères autres qu'un espace ou un caractère de ponctuation (\w+), suivis d'un t, suivi d'une limite de mot (\b). Cette expression trouve cot, cat, croat, mais pas crate.

Les expressions peuvent être très complexes. L'expression suivante trouve une adresse électronique valide.

\b[A-Za-z0-9._%-]+@[A-Za-z0-9.-]+\.[A-Za-z]{2,4}\b

Pour plus d'informations sur la création d'expressions ordinaires, reportez-vous à http://userguide.icu-project.org/strings/regexp.